La découverte d’un ancien glissement de terrain sous-marin pourrait aider les pays du Moyen-Orient à prendre conscience des risques de tsunami

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Gouffre submersible Golfe d'Aqaba

Sam Purkis, professeur de géosciences marines à la Rosenstiel School de l’UM, et Giovanni Chimienti, professeur de biologie, ainsi qu’un pilote de submersible, observent le gouffre dans le golfe d’Aqaba qui a probablement été le résultat d’un glissement de terrain il y a 500 ans. Crédit : Photo avec l’aimable autorisation d’OceanXplorer

Sam Purkis, scientifique de la Rosenstiel School de l’UM, a découvert des preuves d’un glissement de terrain vieux de 500 ans, et un tsunami assez important, qui pourrait avoir des implications sur le développement du littoral en Egypte et en Arabie Saoudite.

Un spécialiste des sciences de la terre de la Rosenstiel School of Marine and Atmospheric Science de l’Université de Miami a découvert des preuves d’un ancien glissement de terrain sous-marin et d’un tsunami associé dans le golfe d’Aqaba, une filiale de la mer Rouge, qui devrait servir d’avertissement pour de nombreuses nations du Moyen-Orient.

Navire de recherche Sam Purkis OceanX

Le professeur Sam Purkis sur le navire de recherche OceanX en 2020. Derrière lui se trouve un robot submersible, un outil utilisé pour collecter des échantillons dans les profondeurs de l’océan. Crédit : Photo avec l’aimable autorisation d’OceanXplorer

Sam Purkis, professeur et président du département des géosciences marines, a passé quatre semaines dans la région à bord du navire de recherche OceanXplorer. Alors que lui et un collègue scientifique remontaient de 3 000 pieds lors d’une plongée en submersible, Purkis a remarqué une rupture surprenante dans le fond marin. Il s’agissait d’une découverte inattendue, bien qu’elle ne soit pas hors de question pour la mer Rouge, qui a été formée par la séparation des plaques tectoniques africaine et arabe il y a 30 millions d’années.

“J’ai immédiatement compris que ce que nous regardions était le résultat d’une force géologique qui avait brisé le fond de la mer”, a déclaré Purkis.

Un ancien glissement de terrain sous-marin

Carte du site du glissement de terrain. Crédit : Sam Purkis, Ph.D.

Purkis a ensuite entrepris un voyage scientifique pour en savoir plus sur le gouffre, et a prélevé des échantillons de roche, qui ont révélé qu’il avait été créé par un glissement de terrain qui s’est probablement produit il y a 500 ans. Il a également pu trouver des preuves dans les sédiments recueillis au nord du gouffre, qui montrent qu’un tsunami a probablement été engendré par le glissement de terrain.

Piscine de saumure du Golfe d'Aqaba

La première flaque de saumure observée à environ un kilomètre sous l’eau dans le golfe d’Aqaba, où Purkis a prélevé des échantillons de sédiments pour prouver que le glissement de terrain a également provoqué un tsunami. Crédit : Photo gracieuseté de OceanXplorer

L’étude, intitulée “Tsunamigenic Potential of an Incipient Submarine Landslide in the Tiran Straits”, a été publiée récemment dans le journal “Tsunamis”. Geophysical Research Letters de l’American Geophysical Union (AGU), prédit que le mouvement futur du fond marin pourrait déclencher davantage de tsunamis dans le Golfe. Par conséquent, les nations situées le long de ses côtes – dont l’Égypte, la Jordanie, l’Arabie saoudite et Israël – doivent s’assurer que des systèmes d’alerte précoce sont en place pour les tremblements de terre et les tsunamis.

Sam Purkis Submersible Golfe d'Aqaba

Sam Purkis, professeur de géosciences marines à l’Université de Miami, et Giovanni Chimienti, professeur de biologie, ainsi qu’un pilote de submersible, observent le gouffre dans le golfe d’Aqaba qui a probablement été le résultat d’un glissement de terrain il y a 500 ans. Crédit : Photo avec l’aimable autorisation d’OceanXplorer

“Il suffit d’une petite secousse au mauvais endroit et toute la paroi pourrait céder, entraînant un tsunami bien plus important que celui qui s’est produit il y a 500 ans”, a déclaré Purkis. “Cette région de l’Égypte, ainsi que l’Arabie saoudite, qui s’urbanisent si rapidement, présentent certains risques qui n’ont pas été reconnus auparavant, mais qui doivent l’être, pour éviter une future catastrophe.”

Référence : “Tsunamigenic Potential of an Incipient Submarine Landslide in the Tiran Straits” par Sam J. Purkis, Steven N. Ward, Hannah Shernisky, Giovanni Chimienti, Arash Sharifi, Fabio Marchese, Francesca Benzoni, Mattie Rodrigue, Maureen E. Raymo et Ameer Abdulla, 3 février 2022, Geophysical Research Letters.
DOI : 10.1029/2021GL097493

L’ensemble du voyage de recherche OceanXplorer a été financé par Neom, une entreprise qui développe le littoral de l’Arabie saoudite.

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