Les scientifiques avertissent que le changement climatique pourrait déclencher la prochaine grande pandémie.

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Global Infectious Disease Pandemic
Pandémie mondiale de maladies infectieuses

Avec le réchauffement climatique, les scientifiques prévoient que les animaux sauvages seront contraints de déplacer leurs habitats, probablement vers des régions à forte population humaine. Cela augmentera considérablement le risque d’un saut viral vers l’homme qui pourrait conduire à la prochaine grande pandémie.

Les chercheurs prévoient qu’à mesure que la température de la terre continue à se réchauffer, les animaux sauvages seront contraints de déplacer leurs habitats – très probablement vers des régions à forte population humaine – ce qui augmentera considérablement le risque d’un saut viral vers les humains, qui pourrait conduire à la prochaine pandémie.

Ce lien entre le changement climatique et la transmission virale est décrit par une équipe de recherche internationale dirigée par des scientifiques de l’université de Georgetown dans un article intitulé “Climate change increases cross-species viral transmission risk” publié le 28 avril 2022 dans la revue Nature.

Dans leur étude, les chercheurs ont réalisé la première évaluation complète de la manière dont le changement climatique restructurera le virome mammalien mondial. Les travaux se concentrent sur les déplacements de l’aire de répartition géographique, c’est-à-dire les voyages que les espèces entreprendront lorsqu’elles suivront leurs habitats dans de nouvelles régions. En rencontrant d’autres mammifères pour la première fois, l’étude prévoit qu’ils partageront des milliers de virus.

Le changement climatique entraînera un nouveau partage de virus entre les espèces de mammifères.

En 2070, les centres de population humaine de l’Afrique équatoriale, du sud de la Chine, de l’Inde et de l’Asie du Sud-Est chevaucheront les points chauds prévus pour la transmission virale inter-espèces chez les animaux sauvages. Crédit : Colin Carlson/Georgetown University

Selon eux, ces changements offrent aux virus tels que l’Ebola ou les coronavirus de nouvelles possibilités d’apparaître dans de nouveaux endroits, ce qui les rend plus difficiles à suivre, et dans de nouveaux types d’animaux, ce qui facilite le passage des virus d’une espèce “tremplin” à l’homme.

“L’analogie la plus proche est en fait les risques que nous voyons dans le commerce de la faune sauvage”, déclare l’auteur principal de l’étude, Colin Carlson, PhD, professeur assistant de recherche au Center for Global Health Science and Security du Georgetown University Medical Center. “Les marchés nous inquiètent parce que le fait de rassembler des animaux malsains dans des combinaisons non naturelles crée des opportunités pour ce processus d’émergence par étapes – comme la façon dont le SRAS est passé des chauves-souris aux civettes, puis des civettes aux humains. Mais les marchés ne sont plus spéciaux ; dans un climat changeant, ce type de processus sera la réalité dans la nature à peu près partout.”

Ce qui est préoccupant, c’est que les habitats des animaux vont se déplacer de manière disproportionnée aux mêmes endroits que les établissements humains, créant ainsi de nouveaux points chauds de risque de débordement. Une grande partie de ce processus est peut-être déjà en cours dans le monde actuel, plus chaud de 1,2 degré, et les efforts de réduction des émissions de gaz à effet de serre n’empêcheront peut-être pas ces événements de se produire.

Une autre découverte importante est l’impact que la hausse des températures aura sur les chauves-souris, qui sont à l’origine de la majorité des nouveaux partages viraux. Leur capacité à voler leur permettra de parcourir de longues distances et de partager le plus de virus. En raison de leur rôle central dans l’émergence des virus, les impacts les plus importants sont prévus en Asie du Sud-Est, un haut lieu mondial de la diversité des chauves-souris.

“À chaque étape”, a déclaré M. Carlson, “nos simulations nous ont pris par surprise. Nous avons passé des années à revérifier ces résultats, avec des données et des hypothèses différentes, mais les modèles nous ont toujours conduits à ces conclusions. C’est un exemple vraiment stupéfiant de la façon dont nous pouvons, en fait, prédire l’avenir si nous essayons.”

Comme les virus commencent à passer d’une espèce hôte à une autre à un rythme sans précédent, les auteurs affirment que les impacts sur la conservation et la santé humaine pourraient être stupéfiants.

“Ce mécanisme ajoute encore une autre couche à la façon dont le changement climatique menacera la santé humaine et animale”, déclare le coauteur principal de l’étude, Gregory Albery, PhD, un chercheur postdoctoral au département de biologie du Collège des arts et des sciences de l’Université de Georgetown.

“On ne sait pas exactement comment ces nouveaux virus pourraient affecter les espèces concernées, mais il est probable que beaucoup d’entre eux se traduiront par de nouveaux risques de conservation et alimenteront l’émergence de nouvelles épidémies chez l’homme.”

Dans l’ensemble, l’étude suggère que le changement climatique deviendra le plus grand facteur de risque en amont pour l’émergence de maladies – dépassant des problèmes plus visibles comme la déforestation, le commerce des espèces sauvages et l’agriculture industrielle. Selon les auteurs, la solution consiste à associer la surveillance des maladies de la faune sauvage à des études en temps réel des changements environnementaux.

“Lorsqu’une chauve-souris brésilienne se rend jusqu’aux Appalaches, nous devrions nous investir dans la surveillance de la faune sauvage.savoir quels virus nous accompagnent”, explique M. Carlson. “Essayer de repérer ces sauts d’hôtes en temps réel est la seule façon dont nous pourrons empêcher ce processus de conduire à davantage de débordements et à davantage de pandémies.”

“Nous sommes plus près que jamais de prédire et de prévenir la prochaine pandémie”, déclare Carlson. “C’est un grand pas vers la prédiction – maintenant nous devons commencer à travailler sur la partie la plus difficile du problème.”

“Le COVID-19 pandemic, and the previous spread of SARS, Ebola, and Zika, show how a virus jumping from animals to humans can have massive effects. To predict their jump to humans, we need to know about their spread among other animals,” said Sam Scheiner, a program director with the U.S. National Science Foundation (NSF), which funded the research. “This research shows how animal movements and interactions due to a warming climate might increase the number of viruses jumping between species.”

Reference: “Climate change increases cross-species viral transmission risk” by Colin J. Carlson, Gregory F. Albery, Cory Merow, Christopher H. Trisos, Casey M. Zipfel, Evan A. Eskew, Kevin J. Olival, Noam Ross and Shweta Bansal, 28 April 2022, Nature.
DOI: 10.1038/s41586-022-04788-w

Additional study authors also included collaborators from the University of Connecticut (Cory Merow), Pacific Lutheran University (Evan Eskew), the University of Cape Town (Christopher Trisos), and the EcoHealth Alliance (Noam Ross, Kevin Olival).

The research described is supported in part by a National Science Foundation (NSF) Biology Integration Institutes (BII) grant (BII 2021909), to the Viral Emergence Research Initiative (Verena). Verena, co-founded by Carlson and Albery, curates the largest ecosystem of open data in viral ecology, and builds tools to help predict which viruses could infect humans, which animals host them, and where they could someday emerge. NSF BII grants support diverse and collaborative teams of researchers investigating questions that span multiple disciplines within and beyond biology.

Addition funding was provided by the NSF grant DBI-1639145, the USAID Emerging Pandemic Threats PREDICT program, the Institut de Valorisation des Données, the National Socio-environmental Synthesis Center, and the Georgetown Environment Initiative.

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