La vie sur Mars se serait éteinte il y a plus de 1,3 milliard d’années, selon une étude.

Depuis l’aube de l’astronomie, les humains sont obsédés par la question de savoir s’il existe de la vie ailleurs dans l’univers. En effet, une grande partie de l’attention scientifique portée à Mars est consacrée à la réponse à cette question, car il y a des indices que la planète rouge a pu avoir une vie microbienne dans sa jeunesse.

Mais il n’est pas nécessaire d’aller sur Mars pour étudier la planète. Il y a environ 11 millions d’années, un groupe de météorites martiennes, connues sous le nom de nakhlites, a frappé la Terre, probablement sous l’effet de la force d’un énorme impact sur Mars qui a envoyé des débris dans le système solaire, lesquels ont fini par atteindre la Terre. Josefin Martell, doctorante suédoise, et une équipe de scientifiques de l’université de Lund ont étudié les propriétés d’une cachette de ces roches.

Bien que l’équipe de Martell ne recherche pas de biosignatures dans ces débris spatiaux, la composition chimique des météorites révèle l’abondance de la condition préalable essentielle à la vie sur Mars. L’étude de la quantité de nakhlite qui est entrée en contact avec l’eau sur Mars pourrait répondre à ce que Martell a appelé, dans un communiqué de presse, la question centrale de savoir si la vie a jamais existé sur Mars.

“Une explication plus probable est que la réaction a eu lieu après que de petites accumulations de glace souterraine aient fondu lors d’un impact de météorite il y a environ 630 millions d’années. Bien sûr, cela ne signifie pas que la vie n’aurait pas pu exister à d’autres endroits sur Mars, ou qu’il n’y aurait pas eu de vie à d’autres époques”, explique Martell.

En publiant leurs résultats dans Science Advances, l’équipe internationale a constaté que l’eau aurait été beaucoup trop limitée pour permettre la vie. Sans la présence d’eau, la vie telle que nous la connaissons serait impossible.

Mais y a-t-il eu suffisamment d’eau pour permettre la vie sur Mars ? Certains éminents planétologues, dont Erik Asphaug de l’Université d’Arizona, ont émis l’hypothèse que c’était le cas. Bien que Mars semble sèche aujourd’hui, il n’en a pas toujours été ainsi : des climats très fluctuants et une atmosphère absente ont lentement transformé Mars en une planète désertique inhospitalière. Pourtant, l’eau était autrefois abondante sur Mars, comme l’attestent les lits de rivière et les preuves physiques d’un système hydrothermal.

En utilisant des techniques d’imagerie non destructives, les géologues suédois ont déterminé l’étendue limitée de l’interaction de l’eau avec les grains d’un minéral appelé olivine. Les résultats de l’étude indiquent que les minéraux ont effectivement réagi avec l’eau.

Martell a suggéré que les minéraux ont probablement réagi avec de petits dépôts de glace souterrains qui ont fondu lorsqu’une météorite est entrée en collision avec Mars plus de 700 millions d’années plus tard. Cependant, la vie aurait pu exister à d’autres endroits ou à d’autres époques sur Mars.

Comme la plupart des météorites martiennes, la genèse et l’exode relativement récents des nakhlites signifient qu’elles ne fournissent qu’une image partielle d’une Mars plus jeune. Les nakhlites sont peut-être apparues sur Terre il y a quelque 11 millions d’années, mais elles ont quitté Mars il y a environ 1,3 milliard d’années, au cours de l’actuelle période amazonienne. Les nakhlites représentent donc l’un des plus anciens spécimens de géologie martienne auxquels nous avons accès. La Mars antique a eu des échanges géologiques prolifiques avec la Terre.

Alors que l’histoire ancienne de Mars – c’est-à-dire le moment où la vie a pu évoluer – reste obscure, l’équipe de Martell pourrait bientôt avoir accès à un substrat rocheux plus ancien. Ces spécimens devraient révéler plus de détails sur l’eau sur Mars.

L’équipe de Martell a détecté l’ancienne présence d’eau sur les échantillons en envoyant des neutrons sur les nakhlites. Les neutrons, particules subatomiques chargées en neutrons, sont capables de révéler la présence d’hydrogène, l’un des deux éléments constitutifs de l’eau.

L’eau ayant été cruciale pour l’évolution de la vie sur Terre, elle est considérée comme un élément clé nécessaire à l’évolution de la vie primordiale. Curieusement, certains scientifiques vont jusqu’à suggérer que la vie est née sur Mars avant de migrer vers la Terre par l’impact fortuit d’une météorite qui a propulsé dans l’espace des roches de la surface martienne contenant des microbes, qui ont fini par trouver le chemin de la Terre. Cette théorie, autrefois marginale parmi les scientifiques, a gagné en popularité ces dernières années, comme l’a rapporté Nicole Karlis de Salon.

En effet, la présence d’eau sur une Terre primordiale a précipité l’évolution d’une vie microbienne complexe avec une telle rapidité que soit la vie émerge relativement facilement sur des mondes habitables, soit une hypothétique transplantation de microbes extraterrestres a donné à la Terre un coup de pouce évolutif.

Une autre étude publiée le mois dernier dans Science Advances donne une certaine crédibilité à cette idée. Une équipe de scientifiques a trouvé des preuves de l’existence d’une vie microbienne sur Terre bien plus tôt que ce qui avait été estimé précédemment. Une étude antérieure, controversée, de l’équipe a documenté des restes de ramifications microbiennes.structures dans un morceau de roche vieux de 3,75 à 4,28 milliards d’années. Pourtant, une analyse plus poussée a révélé une structure bien plus complexe et la preuve de centaines de sphères déformées sans explication autre que la vie microbienne.

“Cela signifie que la vie pourrait avoir commencé aussi peu que 300 millions d’années après la formation de la Terre. En termes géologiques, c’est rapide – environ un tour du Soleil autour de la galaxie”, a déclaré l’auteur principal, le Dr Dominic Papineau, à Science Daily. “Ces résultats ont des implications sur la possibilité d’une vie extraterrestre. Si la vie est relativement rapide à émerger, compte tenu des bonnes conditions, cela augmente la probabilité que la vie existe sur d’autres planètes.”

Pourtant, les scientifiques débattent de la question de savoir si l’eau était présente assez longtemps sur Mars pour que la vie y évolue. Le mystère sera un peu plus facile à résoudre lorsque les échantillons de roches martiennes collectés par le Perseverance Rover de la NASA reviendront sur Terre, ce qui pourrait se produire vers 2030. L’analyse de ces roches dans des laboratoires terrestres pourrait permettre de percer le mystère.

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